Kaija Saariaho on yksi Suomen ja myös maailman tunnetuimmista nykysäveltäjistä ja naissäveltäjänä melko yksin alansa huipulla. Säveltäjä yhdistelee usein teoksissaan perinteisten soittimien lisäksi elektronista tietokonemusiikkia. Saariahon teoksista löytyy kamari- ja laulumusiikkia, oratoria, baletti ja orkesterimusiikkia sinfoniaorkestereille. Mukaan mahtuu myös mm. Berliinin filharmonikkojen ja Bostonin sinfonian tilaustöitä. Saariahon äänimaailma tunnetaan värikkyydestään ja yllätyksistään.

Saariaho on urallaan palkittu useita kertoja maailman arvostetuimmilla palkinnoilla. Vuonna 2011 hänet palkittiin Grammylla parhaasta oopperalevytyksestä ja vuonna 2003 hänelle myönneettiin maailman tärkein sävellyspalkinto Grawemeyer.

Tie menestykseen on ollut pitkä ja vaativa

Saariahon lapsuus sijoittuu Helsingin Käpylään. Hänen varhaisina elinvuosinaan perhe eli niukkaa elämää, kunnes isän väestönsuojelulaitteita valmistava yritys kasvoi Suomen suurimmaksi. Tämä nosti perheen elintasoa ja he muuttivat pienestä kaksiostaan Kulosaaren vaurauteen 1950-luvun lopulla. Saariahon isästä Launo Laakkosesta tuli teollisuusneuvos, joka käytti avokätisesti varojaan taiteen tukemiseen, toimien aktiivisena mesenaattina.

Saariaho kertoo tuolloin kuitenkin kaivanneensa Käpylään ja naapurien lapsien seuraan. Vasta myöhemmin hänelle selvisi, kuinka tiukilla perheen rahat olivat silloin olleet. Saariaho ei kaivannut niinkään ostettavia asioita, vaan kaunista ympäristöä. Hän oli luonteeltaan ujo ja herkkä ja viihtyi hyvin yksinään piirrellessään. Vanhemmat päättivät tuolloin, että Steiner-koulu olisi lapselle paras ympäristö. Saariaho on myöhemmin kertonut, että ympäristö sopi hänelle hyvin. Koulussa tavoitteena ei ollut opettaa oppilaita vertaamaan itseään toisiin, vaan kehittämään omia vahvuuksiaan.

Musiikista muodostui Saariahon oma maailma

Saariaho oli lapsesta asti kiinnostunut musiikista. Vaikka hänen vanhempiaan musiikki ei samalla tavoin kiinnostanut, hankkivat he kuitenkin tyttärelleen viulun ja pianon. Musiikista tulikin pian Saariahon oma juttu, jonka kautta ilmaista itseään. Vanhemmat eivät kuitenkaan osanneet etsiä Saariaholle parhaita opettajia tai kannustaa muutenkaan muusikon uralla. Saariaho on itsekin todennut, ettei hänestä olisi tullut koskaan oikeaa soittajaa. Musiikki sen sijaan rytmitti hänen maailmaansa ja arkeaan vahvasti. Päivän tapahtumat jakautuivat nuotteihin, ääniin ja tahtien iskuihin. Saariaho kertoo, että hän myöhemmin on säveltäessäänkin ollut aina itselleen ankara ja noudattanut tekemiään tiukkoja aikatauluja.

Lopullisen suunnan Saariahon musiikkiura löysi Sibelius-Akatemiassa, jossa Saariaho opiskeli säveltämistä Paavo Heinisen johdolla. Saariahon mukaan Heinisen oppiin pääseminen on ollut hänen uransa yksi merkittävimmistä tapahtumista.

Nuoret muusikot toivat Suomen musiikkielämään raikkaan tuulahduksen

Vuonna 1982 Saariaho ja muut musiikin parissa toimivat aktiiviset nuoret perustivat oman nuorten muusikoiden Korvat Auki! – yhdistyksen. Perustajajäseniin kuuluivat Saariahon lisäksi Esa-Pekka Salonen, Jukka-Pekka Saraste, Magnus Lindberg ja Tapani Länsiö. Nuorten energialla he pudistelivat pölyjä kaavoihinsa kangistuneesta musiikkimaailmasta. Samalla Saariaho lupasi itselleen, ettei koskaan säveltäisi oopperaa tai sinfoniaa. Lupaus ei aivan kuitenkaan pitänyt, sillä nykyään Saariaho tunnetaan kolmen arvostetun oopperan säveltäjänä. Hän myöntää, että on saanut myöhemmin kuulla nuoruudenaikaisesta mustavalkoisuudestaan. Nyt työn alla on neljäs ooppera, jota Saariaho kuvaa erittäin suuritöiseksi intohimoprojektiksi.

Ääniä luonnosta ja ympäristöstä

Sävellystyöhönsä Saariaho kertoo löytävänsä inspiraatiota Suomen luonnosta. Hänen mukaansa sysäys oikeaan suuntaan voi tulla luonnon monimuotoisuudesta, symmetriasta tai vaikkapa valosta. Kaikki loppu on musiikkia.

Saariaho toteaa, että arkiset äänet voivat päivän sävellystyön päätteeksi kuulostaa aivan kamalilta. Hän kuuntelee jatkuvasti herkin korvin ympäristöään ja esimerkiksi sitä, miten eri kirjaimet ihmisten puheessa soivat. Ikkunan alla kulkeva roska-auto saattaa tuntua liialta herkille korville.

Nykyään Saariaho asuu Pariisissa miehensä ja aikuisten lastensa kanssa. Hän säveltää edelleen aktiivisesti ja on loputtoman kiinnostunut teknologian valjastamisesta sävellystyön käyttöön. Tosin hän kertoo vaihtelun vuoksi työskentelevänsä myös elävien muusikoiden kanssa erityisesti konserttoja säveltäessään.